What we can learn from the Wuhan data: a scientific approach to beating the pandemic


On May 20th 2020 Fulbright University Vietnam hosted Xihong Lin, Professor of Biostatistics at Harvard T.H. Chan School of Public Health, as she presented her recent findings and lessons learned from COVID-19 and the response in Wuhan Province, China, the epicenter of the pandemic, as well as data from the US and Europe.

This talk is part of Fulbright’s ongoing COVID-19 talk series striving to understand this virus and its implications on the future of our societies, gathering experts from around the world to examine the multi-faceted impact of COVID on areas ranging from public health, to the economy, public policy, education, and business. The talk was hosted by TMG Group CEO and Fulbright University Vietnam Governing Board member Tran Trong Kien.

Professor Lin studied COVID-19 in the city of Wuhan, looking at the transmission patterns of the disease and the response from city authorities. Her research received worldwide attention as it constituted some of the earliest and most rigorous efforts to comprehend the virus. She strived to answer the question: what can we learn from the data? What have been effective intervention strategies? What are the risk factors affecting the spread?

“It’s important to let the data speak and develop evidence-based strategies. Wuhan’s experience helps us not start from zero,” says Professor Lin.

From social distancing to centralized quarantine

Professor Lin first discussed the effectiveness of various measures, comparing among others the reproduction values or R values. R values are the average number of new infected per contagious individuals and is a way of rating a disease’s ability to spread. In Wuhan, the implementation of social distancing through citywide lockdowns, suspension of traffic, and home quarantine on January 23rd greatly reduced the spread of the virus, dropping from an R value of 3-4 to 1.

“An R value of 3-4 demonstrates a very infectious disease, and social distancing demonstrated its effectiveness by bringing this value close to 1. But to truly consider an epidemic under control, this value has to drop as close to 0 as possible. For this, social distancing is not enough,” explained the statistician.

Indeed, household members tend to fall ill together. When living with a sick household member, the risk of infection rises as high as 50%. To reduce the number of new infections, authorities needed to control the source of infection, which meant protecting family members and loved ones by isolating infected cases through centralized quarantine centers, triaging by likelihood of infection (See graph below).

Household and congregated place transmission is common and needs to be blocked.

“Social distancing helped flatten the curve by reducing between-household spread, and centralized quarantine slowed in-household infections, therefore bending the curve to finally stop the epidemic,” says Professor Lin.

 A societal effort to beat the virus – and return to normal

The statistician also urges us to pay special attention to five vulnerable groups. As shown above, family members and close contacts of infected cases are at highest risk of infection. But health workers as well as essential workers also bear the heaviest burden with disproportionate infection rates. The elderly also demonstrate a higher vulnerability to the virus. In Massachusetts, data shows the average age of infected cases is 53 years old, affecting those over 80 years old the most. Finally, low-income households also deserve special attention, suffering from typically higher density homes and poor housing conditions making social distancing difficult. Individuals in this socio-economic group also feel a stronger pressure to go back to work.

Xihong Lin outlined the 6 pillars needed to control the epidemic: mask wearing, social distancing, widespread testing, contact tracing, isolation and quarantine, and of course treating infected patients. All these elements constitute barriers to the spread of the virus at various scales, requiring the collaboration of individuals and institutions at all levels of society to study, contain, supply, and contribute to overcoming the crisis. At all stakeholder levels, from international organizations, to governments, academia, business and citizens, it is important to work together as a team to curb the spread of the virus,” says the professor.

Reopening international borders

Vaccines remain beyond the immediate horizons, and immunity has only reached up to 20% in New York, far from herd immunity levels which begin at 50 to 60%. Those herd immunity levels also represent a cost in lives of more vulnerable members of society “that most countries are not willing to pay,” says Professor Lin. Yet as the virus gradually becomes contained, countries around the world are considering the loosening of social distancing measures as well as the reopening of international borders. Wuhan province waited 2 weeks without community spreading before reopening. But in the US, some states have already reopened despite an R value still above 1. For Dr. Lin, it is to be expected that different states would make different decisions while keeping in mind both public health and the economy. The key to success, for our expert, is multi-stage, evidence-based strategies.

Updated analysis from Wuhan statistics until March 8

Start small, and slowly open more. Each phase of reopening has to go hand in hand with developing strategies relevant to each of the six pillars. Before the development of a vaccine, those previously mentioned prevention measures remain critical,” says Dr. Lin. Countries will have to consider options that work best for them. Xihong Lin emphasized the case of Korea, where individuals coming into the country have to be tested and quarantined before entering the country, and are required to install a contact tracing app to control community spread and limit international risks of contagion. But other strategies can be explored. For example, data suggests Vietnam might have the testing capacity to see systematic testing as a viable option, opening international travel while limiting risks.

“There is a chance to see a surge in cases when the global economy and travel normalizes. At the same time, public awareness of the right behaviors is growing, plans and resources dedicated to monitor and contain the virus increase, which will be strong factors in preventing or limiting new surges of the virus,” Dr. Lin concludes.

Antoine Touch

Connect with us


Ý nghĩa của cây me trên seal (con dấu) của Đại học Fulbright Việt Nam Chương trình giảng dạy Kinh tế Fulbright (FETP) – tiền thân của Trường Chính sách công và Quản lý Fulbright (FSPPM) – năm xưa đào tạo trong một cơ sở khiêm tốn thuộc Đại học Kinh tế Thành phố Hồ Chí Minh trên đường Võ Thị Sáu, Quận 3, Thành phố Hồ Chí Minh. Khi khởi công xây dựng cơ sở đào tạo phục vụ giảng dạy tại đây, những người thực hiện chương trình FETP (khi đó là một dự án đào tạo liên kết giữa Đại học Kinh tế Thành phố Hồ Chí Minh và Trường Quản lý Nhà nước Kennedy Harvard thuộc Đại học Harvard) đã mang về một cây me nhỏ, trồng giữa khoảng sân trống khiêm tốn của tòa nhà Viện Kinh tế. Khoảng sân nhỏ nơi trồng cây me này là không gian diễn ra các hoạt động bên ngoài lớp học của FETP, đặc biệt là lễ khai giảng, tốt nghiệp các niên khóa đào tạo. Theo thời gian, FETP phát triển trở thành Chương trình đào tạo Thạc sĩ Chính sách công Fulbright rồi trở thành đơn vị học thuật đầu tiên của Đại học Fulbright Việt Nam với danh xưng Trường Chính sách công và Quản lý Fulbright (FSPPM). Cây me bé nhỏ giữa sân trường trong suốt 23 năm phát triển từ chương trình FETP đến sau này là FSPPM đã trở thành một cây cao lớn tỏa bóng mát trong khuôn viên của toà nhà Viện Kinh tế. Cây me như một “nhân vật”, trong suốt 23 năm, chứng kiến tất cả các thế hệ học viên học tập, trưởng thành và tốt nghiệp ra trường. FETP đã hoàn thành sứ mệnh lịch sử, bắc một cây cầu nối cho tiến trình bình thường hóa hoàn toàn quan hệ song phương hai nước Việt Nam – Hoa Kỳ sau chiến tranh, và cây me là một vật chứng sống động cho chiều dài lịch sử đó. Khi Đại học Fulbright Việt Nam được thành lập với FSPPM là đơn vị học thuật nòng cốt đầu tiên, lãnh đạo trường đã quyết định chọn cây me trở thành biểu tượng của trường. Các hoạ sĩ thiết kế đồ hoạ của Mỹ đã lấy cây me làm ý tưởng thiết kế chủ đạo logo của Đại học Fulbright Việt Nam. Cây me đặt trong logo như biểu tượng lịch sử sống động hình thành trường, bắt đầu từ nền tảng Chương trình giảng dạy Kinh tế Fulbright. Hình ảnh cây me trên logo là biểu tượng của Đại học Fulbright Việt Nam với gốc rễ cắm sâu vào văn hóa, xã hội Việt Nam, của người Việt Nam, với chất lượng đào tạo và nghiên cứu vươn tầm quốc tế. Xem thêm tại: #FulbrightVietnam #ThacsiChinhSachCong #TuyenSinh2024 #Scholarships


(English below) ✨ LỜI CHÚC NĂM GIÁP THÌN 2024 ✨ Bước sang thềm năm mới Giáp Thìn, Đại học Fulbright Việt Nam xin được gửi đến mọi nhà lời chúc tốt đẹp nhất 🐉 Với trái tim tràn đầy hy vọng hoà cùng niềm vui đầu năm, chúng tôi vô cùng trân trọng sự tin tưởng và hỗ trợ vô giá Fulbright nhận được trong hành trình vừa qua, là động lực hướng đến những điều tuyệt vời sẽ tiếp nối trong năm nay 🌟 Nhân dịp năm Rồng, Fulbright xin kính chúc vạn sự hanh thông, mọi niềm mong thành hiện thực 🌟 --- ✨ HAPPY LUNAR NEW YEAR 2024 ✨ As we step into New Year, the Year of the Dragon, Fulbright University Vietnam would like to extend our best wishes to everyone 🐉 With hearts filled with hope and joy as we embark on the new year, we deeply appreciate the invaluable trust and support Fulbright has received on our journey thus far, serving as motivation towards the wonderful things that will continue in the year ahead 🌟 As the Dragon's year unfolds its tale, Fulbright extends wishes, setting sail. Prosperity's breeze, in every gale, May dreams come true, without fail 🌟

This site uses cookies to provide a better user experience.

Essential cookies are active by default and are necessary for the proper functioning of the website. Analytics cookies gather anonymous information for us to enhance and monitor the site. Performance cookies are employed by third parties to optimize their applications (such as videos and maps) that are embedded within our website. To accept all cookies, click 'I accept.' Alternatively, choose your preferences for analytics and performance cookies, then select 'Close cookie control.'